Las olas de Titán y el volumen de sus lagos


Imagínate en la orilla de un lago. Ahora, imagina que no está en la Tierra. La vegetación desaparece, la temperatura desciende hasta -179ºC, y el cielo adquiere un tono naranjo. A pesar de una fría brisa, la superficie oscura del lago no ondula. Bienvenido a Ligeia Mare en Titán.

El satélite más grande de Saturno es un inquietante mundo de tamaño similar al de Mercurio. Es la única luna del Sistema Solar con una atmósfera brumosa y espesa y el único lugar aparte de la Tierra que tiene grandes masas de líquido en su superficie. Pero también hay una enorme diferencia: en el gélido Titan, los lagos y mares están llenos de hidrocarburos líquidos, como el metano. Además, tienden a ser muy tranquilos.

Mapas de radar creados por la sonda Cassini de la NASA han revelado que el mayor lago austral, Ontario Lacus, es extremadamente liso, variando en altura en menos de 3 milímetros. Los últimos resultados de Cassini, presentados en diciembre, muestran que Ligeia Mare cerca del polo norte de la luna es incluso más tranquilo. La altura de su superficie no cambia en más de 1 milímetro.

“Es un resultado muy interesante, dado que sabemos que hay hermosas dunas de 100 metros de alto cerca del Ecuador de Titán, y para crear dunas necesitas viento”, dijo Alexander Hayes de la Universidad Cornell en Ithaca, Nueva York. Su equipo se encuentra desarrollando modelos para averiguar por qué los vientos no crean olas en Titán.

Tranquilidad estacional

La tranquilidad puede ser un rasgo estacional, al menos para Ligeia Mare, sugiere Linda Spilker, científica del proyecto Cassini. Un año en Titán corresponde a 30 años terrestres, lo que significa que Cassini ha estado observando un largo invierno en la mitad norte de la luna. Pero pronto debería comenzar la primavera del norte.

“En los próximos años entraremos en la época más emocionante del clima de Titán”, dijo Spilker. “¿Qué traerán estos años conforme el polo norte de Titán se acerque al verano y el sol esté en lo alto del cielo? ¿Los lagos se evaporarán o llenarán con lluvias de metano? ¿Aumentarán los vientos, creando olas y pequeños remolinos en los lagos?”.

La tranquilidad extrema del norte no fue la única sorpresa del último vistazo de Cassini en Titán. Anteriormente, se pensaba que el líquido de Ligeia Mare era una sopa química dominada por etano. Pero las observaciones de radar fueron capaces de mirar hasta el fondo del lago y sugieren que el líquido es inesperadamente claro y puro. Los resultados también muestran que está lleno mayormente con metano, el componente principal del gas natural.

“Las mediciones indican que el lago tiene 160 metros de profundidad, y que por sí solo contiene por volumen alrededor de 40 veces más hidrocarburos líquidos que la reserva total de petróleo de la Tierra”, dijo Hayes. “Juntos, los mares y lagos visibles de Titán contienen unas 300 veces el volumen de las reservas de petróleo de la Tierra”.

Fuente: New Scientist

Las olas de Titán y el volumen de sus lagos

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