El agitado océano de Europa podría ser propicio para la vida


Europa es interesante. Aunque otros cuerpos planetarios arrugados y con cicatrices demuestran la edad que poseen, la luna de Júpiter, a pesar de tener miles de millones de años de edad, es uno de los objetos con menos ‘arrugas’ del Sistema Solar.

Sin embargo, esta luna no es homogénea. Se sospecha que Europa tiene un océano de agua líquida encerrado bajo una gruesa capa de hielo de agua; alrededor del 40% de la cual está cubierta de rayas y cicatrices oscuras.

La posibilidad de que exista agua líquida en Europa pone a la luna cerca de la cima de la lista de lugares en el Sistema Solar que podrían albergar vida extraterrestre. No obstante, es difícil saber qué es lo que en realidad ocurre en el océano subsuperficial. ¿Está lleno de microbios alienígenas –o quizá criaturas más grandes- o es un enorme páramo oscuro y estéril?

La única ventana que tenemos al océano es su superficie congelada, así que los científicos tratan de leer sus cicatrices entrecruzadas en busca de pistas. Pero si este terreno caótico puede decirnos algo acerca de lo que está ocurriendo bajo una gruesa capa de hielo es algo muy discutido.

Caos oceánico

Este patrón entrecruzado probablemente es causado por regiones de hielo más cálidas y delgadas y el recongelamiento. Es mucho más abundante alrededor de las regiones ecuatoriales de la luna que en sus polos, pero ¿por qué debería ser este el caso?

A diferencia de la Tierra, la desigualdad de temperatura entre el Ecuador y los polos no puede ser explicada por los efectos del Sol, dado que su luz es demasiado tenue y la superficie de Europa demasiado reflectante.

Otra hipótesis involucra el tirón gravitatorio de Júpiter, que produciría fuerzas tectónicas y calentaría el océano de Europa, pero los modelos han demostrado que esto calentaría los polos más que el Ecuador.

Un estudio reciente sugiere que la turbulencia del océano de Europa da forma al terreno caótico en la superficie congelada. Anteriormente se había asumido que un efecto causado por la rotación de la luna –conocido como la fuerza Coriolis- domina el flujo del océano, canalizando calor a las latitudes altas. El nuevo modelo, en cambio, depende de las corrientes oceánicas causadas por la convección del calor interno de la luna.

Mezcla para la vida

El equipo descubrió que esto produce un terreno caótico muy similar al observado en Europa. “El flujo resultante es menos organizado, pero más fuerte en la región ecuatorial”, dice el investigador Johannes Wicht del Instituto Max Planck para Investigación del Sistema Solar en Lindau, Alemania. “Esto se correlaciona muy bien con la distribución del terreno caótico”.

El modelo sugiere que el océano es extremadamente turbulento, con tres fuertes chorros oceánicos. Así que a pesar del grosor de la capa de hielo de Europa, parece que las propiedades de su océano están escritas en el hielo. “Podemos ser capaces de comprender el océano de Europa examinando la superficie”, dice Britney Schmidt del Instituto de Tecnología de Georgia en Atlanta, colega de Wicht.

Un océano turbulento sería beneficioso para la vida, ya que ayudaría a mover nutrientes desde el fondo marino al resto del océano, dice Krista Soderlund de la Universidad de Texas en Austin, otra colega de Schmidt. Los microbios pueden vivir en agua estancada, pero el saber que el océano es turbulento hace que la vida sea mucho más probable.

Próximas misiones, como JUICE (Jupiter Icy Moons Explorer) de la ESA, que mapeará el terreno caótico de Europa cuando la sobrevuele en 2030, y la posible misión Europa Clipper de la NASA, descubrirán más.

Los estudios del terreno caótico de Europa pueden ser relevantes más allá de la luna de Júpiter. “Los océanos subsuperficiales pueden ser comunes en el Sistema Solar exterior”, dice Leigh Fletcher de la Universidad de Oxford, miembro del equipo JUICE de la ESA. “JUICE también buscará columnas y respiraderos activos, como los que hay en la luna Encélado de Saturno, para ofrecer un vistazo a su océano congelado. Esta será una gran prueba para este tipo de modelo para los mundos congelados de nuestro Sistema Solar”.

Fuente: New Scientist

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