Detectan agua en las atmósferas de cinco exoplanetas


Por primera vez, astrónomos han descubierto evidencia concluyente de la presencia de agua en las brumosas atmósferas de planetas orbitando otras estrellas. Usando el Telescopio Espacial Hubble, dos equipos de científicos detectaron las firmas tenues, pero claras del agua en las atmósferas de cinco exoplanetas. Los cinco son del tipo ‘Júpiter calientes’; mundos masivos que orbitan cerca de sus estrellas madres.

“En realidad, detectar la atmósfera de un exoplaneta es extraordinariamente difícil. Sin embargo, fuimos capaces de obtener una señal muy clara, y es agua”, dijo Drake Deming de la Universidad de Maryland, quien dirigió un estudio para caracterizar las atmósferas de dos de los cinco planetas.

“Estamos muy seguros de que vimos una firma de agua en múltiples planetas”, dijo Avi Mandell, un científico planetario del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, y autor principal de otro paper acerca de los tres exoplanetas restantes. “Este trabajo realmente abre la puerta para comparar cuánta agua hay presente en las atmósferas de diferentes tipos de exoplanetas, por ejemplo los más calientes versus los más fríos”.

Los cinco planetas han sido muy bien estudiados, y no serían lugares amigables para la vida como la conocemos; con abrasadoras temperaturas y condiciones poco usuales. WASP-17b es un planeta inusual en una órbita retrógrada, y ya se había detectado sodio en su atmósfera.

HD209458b es un mundo ventoso muy estudiado, con tormentas furiosas, y en estudios previos se había detectado moléculas orgánicas y agua en este planeta.

Anteriormente se había descubierto que la atmósfera de WASP-12b contenía enormes cantidades de carbono, así como también agua. WASP-19b orbita una estrella cercana, y tiene uno de los periodos orbitales más cortos de los planetas conocidos, alrededor de 0,7888399 días o aproximadamente 18,932 horas. XO-1b tiene la distinción de haber sido descubierto por astrónomos amateur.

Los astrónomos involucrados en los nuevos estudios dicen que las intensidades de las firmas de agua en cada mundo variaron, con WASP-17b y HD209458b mostrando las señales más fuertes.

Actualmente, el estudio de las atmósferas de los exoplanetas puede realizarse cuando los planetas pasan frente a sus estrellas. Los investigadores pueden identificar los gases en la atmósfera de un planeta determinando qué longitudes de onda de la luz de la estrella son transmitidas y cuáles son parcialmente absorbidas. El equipo de Deming empleó una nueva técnica con tiempos de exposición más altos, lo que aumentó la sensibilidad de sus mediciones.

En ambos estudios los científicos usaron la Wide Field Camera 3 del Hubble para explorar los detalles de la absorción de la luz a través de las atmósferas de los planetas. Las observaciones se llevaron a cabo en un rango de las longitudes de onda infrarrojas donde aparecería un patrón que indica la presencia de agua si ésta estuviera presente. El equipo comparó las formas e intensidades de los perfiles de absorción, y la consistencia de las firmas les dio seguridad de que estaban viendo agua.

“Estos estudios, combinados con otras observaciones de Hubble, nos están mostrando que hay una cantidad sorprendentemente grande de sistemas en que la señal del agua está atenuada o bien completamente ausente”, dijo Heather Knutson del Instituto de Tecnología de California, un coautor del paper de Deming. “Esto sugiere que las atmósferas nubosas o brumosas pueden, de hecho, ser muy comunes en los Júpiter calientes”.

Fuente: Universe Today

http://www.cosmonoticias.org/detectan-agua-en-las-atmosferas-de-cinco-exoplanetas/

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