¿Es esta la primera exoluna?


Ilustración artística de tres lunas alrededor del exoplaneta gigante HR 8799 d. Crédito: Bill Lile.

La primera luna fuera de nuestro Sistema Solar (o exoluna) pudo haber sido detectada, y parece más extraña de lo que podríamos haber imaginado.

La existencia de las exolunas ha sido predicha hace mucho tiempo –algunas incluso podrían ser mundos habitables-, pero hasta ahora, nadie había detectado una. “Esta es la primera candidata seria de cualquier estudio que conozca”, dice el astrónomo David Kipping de la Universidad de Harvard, quien no participó del descubrimiento.

A diferencia de las exolunas que aparecen en las películas Avatar y El Retorno del Jedi, por no mencionar las lunas del Sistema Solar, la nueva luna (designada MOA-2011-BLG-262Lb) y su exoplaneta parecen estar a la deriva en el cosmos, separados de cualquier estrella.

Los dos nuevos objetos fueron detectados usando un método poco usual. La mayoría de los aproximadamente 1.000 exoplanetas descubiertos hasta ahora fueron detectados analizando los cambios en la luz de su estrella, pero unos pocos han sido descubiertos utilizando una técnica conocida como microlente gravitacional. Cuando un objeto pasa frente a una estrella lejana desde nuestro punto de vista, la gravedad del objeto curva la luz procedente de la estrella de fondo, enfocándola como un lente, y haciendo que la estrella parezca temporalmente más brillante que si fuera observada desde un ángulo en particular.

Luna masiva

En un paper publicado en línea, David Bennett de la Universidad de Notre Dame, Indiana, y sus colegas informan que detectaron un evento de microlente en 2011, usando una serie de telescopios alrededor del mundo. Primero vieron la luz de la estrella lejana amplificada 70 veces su luminosidad normal. Una hora más tarde, ocurrió un segundo aumento en su luminosidad, pero más pequeño.

Esto sugiere que un gran objeto pasó frente a la estrella, seguido por uno más pequeño. Sin embargo, no está claro si estos dos objetos son un planeta y su luna, ya que el equipo presentó dos posibles escenarios que encajan con los datos de microlente.

En uno de los escenarios, el par de objetos está relativamente cerca del Sistema Solar, a una distancia de aproximadamente 1.800 años-luz, y corresponden a un planeta de unas cuatro veces la masa de Júpiter y una luna con la mitad de la masa de la Tierra, por lo que sería varias veces más masiva que nuestra lun. Si esta conclusión es correcta, entonces el equipo ha descubierto la primera exoluna.

En el otro escenario, el par de objetos está mucho más lejos y serían una estrella muy pequeña, o una enana marrón, orbitada por un planeta de la masa de Neptuno.

Si el escenario del planeta y la luna es correcto, sería diferente de todo lo predicho por los científicos o los autores de ciencia ficción.

Pelea gravitacional

Además de ser masiva, la exoluna estaría orbitando a unos 20 millones de kilómetros de su planeta, según el modelo; una enorme distancia para los estándares del Sistema Solar. Ganímedes, la luna más grande de Júpiter y del Sistema Solar, se encuentra a 1 millón de kilómetros del planeta y tiene solo el 2% de la masa de la Tierra.

Quizá lo más extraño de todo es que la luna y el planeta no están cerca de ningún otro objeto, y definitivamente están demasiado cerca de la estrella que fue usada para detectarlos. Esto sugiere que fueron eyectados de su sistema estelar original. Anteriormente los astrónomos han descubierto planetas errantes, pero nunca con lunas compañeras.

Es posible que el sistema planeta-luna pueda haber sido originalmente dos planetas que fueron eyectados de un sistema estelar binario en una ‘pelea gravitacional’. Uno de los planetas pudo haberse acercado demasiado a las estrellas y haber sido expulsado, y en una trayectoria inestable pudo haber capturado otro planeta. “Casi es necesario preguntarse si realmente podemos llamar ‘lunas’ a estos objetos o si es más apto otro nombre”, dice Kipping.

Vida en exolunas

¿Sabremos alguna vez si el escenario planeta-luna es el correcto? Probablemente no, dado que no hay manera de diferenciar una solución de la otra. Los eventos de microlente son orquestados por la danza cósmica de las estrellas y planetas, así que probablemente no habrá otra oportunidad de observar de nuevo este sistema. Sin embargo, deberíamos estar atentos a otras oportunidades de detectar sistemas similares, dicen los autores.

Incluso si los astrónomos nunca confirman la existencia de esta luna, es un vistazo emocionante de lo que está por venir. Las exolunas en sistemas planetarios más normales pueden incluso sustentar vida, así que la prioridad es encontrar un sistema planeta-luna que transite su estrella. “Entonces podemos seguir los objetos y medir sus atmósferas, tamaños, características orbitales”, dice Kipping. “Para las detecciones mediante microlente, solo podemos ver una instantánea y no podemos llevar a cabo el tipo de caracterización detallada que nos gustaría”.

Fuente: New Scientist

http://www.cosmonoticias.org/es-esta-la-primera-exoluna/

Anuncios

Responder

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Cerrar sesión / Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Cerrar sesión / Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Cerrar sesión / Cambiar )

Google+ photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google+. Cerrar sesión / Cambiar )

Conectando a %s