Descubren columnas de vapor de agua en la luna Europa


El Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA ha descubierto vapor de agua que emana desde la helada superficie de Europa en una o más columnas localizadas cerca de su polo sur.

Ya se ha especulado que Europa, luna de Júpiter, alberga un océano líquido bajo su corteza congelada, convirtiendo al satélite natural en uno de los principales objetivos en la búsqueda de mundos habitables distintos de la Tierra. Este nuevo hallazgo es la primera evidencia observacional de vapor de agua siendo eyectado desde la superficie de la luna.

“El descubrimiento de vapor de agua que es eyectado cerca del polo sur refuerza la posición de Europa como el principal candidato potencialmente habitable”, dijo el autor principal Lorenz Roth del Instituto de Investigación del Suroeste en San Antonio, Texas. “Sin embargo, aún no sabemos si estas columnas están conectadas a agua líquida subsuperficial o no”. Los hallazgos de Hubble fueron publicados hoy en la edición en línea de Science Express, y también fueron presentados en la reunión de la Unión Americana de Geofísica en San Francisco, California, Estados Unidos.

El descubrimiento de Hubble convierte a Europa en apenas la segunda luna en el Sistema Solar que se sabe que posee columnas de vapor de agua. En 2005, el orbitador Cassini de la NASA detectó columnas de agua y polvo expulsadas desde la superficie de la luna Encélado de Saturno.

Las columnas de Europa fueron descubiertas en observaciones del Hubble de diciembre de 2012. El espectrógrafo del telescopio Hubble (STIS) detectó la débil luz ultravioleta de una aurora en el polo sur de la luna. Esta aurora es producida por el intenso campo magnético de Júpiter que causa que las partículas alcancen velocidades tan altas que pueden dividir las moléculas de agua en las columnas cuando las golpean, resultando en iones de oxígeno e hidrógeno que dejan impresa su huella delatora en los colores de la aurora.

Hasta ahora, solo se ha detectado vapor de agua, a diferencia de las columnas de Encélado que también contienen hielo y partículas de polvo.

“Llevamos a Hubble a sus límites para ver esta muy tenue emisión”, dijo el coautor e investigador principal de la campaña de observación de Hubble, Joachim Saur de la Universidad de Colonia, Alemania. “Solo después que una cámara particular del Telescopio Espacial Hubble fue reparada en la última misión de servicio del transbordador espacial obtuvimos la sensibilidad para buscar estas columnas”.

Roth sugiere que largas grietas en la superficie de Europa pueden estar liberando vapor de agua al espacio. La sonda Cassini ha fotografiado fisuras similares cerca del polo sur de Encélado. Se desconoce a qué profundidad de la corteza de Europa puede estar la fuente del agua. Roth se pregunta, “¿Se extienden los respiraderos hasta un océano subsuperficial o las eyecciones provienen simplemente de hielo calentado por la tensionada fricción cerca de la superficie?”.

Ilustración de las columnas de vapor de agua en Europa. La apariencia de las columnas en esta imagen se basa en las observaciones espectroscópicas. Crédito: NASA, ESA, L. Roth, J. Saur, K. Retherford, D. Strobel, P. Feldman, M. McGrath y F. Nimmo.

Al igual que en Encélado, el equipo de Hubble descubrió que la intensidad de las columnas varía con la posición orbital de Europa. Los géiseres activos solo han sido vistos cuando la luna está más lejos de Júpiter. Pero los investigadores no pudieron detectar ningún signo del vapor cuando Europa estaba más cerca de Júpiter.

Una posible explicación es que las largas fisuras en la corteza de hielo experimentan más tensión a medida que las fuerzas gravitatorias de marea estiran y oprimen la luna y por lo tanto los respiraderos se abren a distancias más amplias de Júpiter. Los respiraderos se estrechan o cierran cuando la luna está más próxima al planeta gigante de gas. El miembro del equipo Kurt Retherford, también del Instituto de Investigación del Suroeste, señala que “la variabilidad de la columna apoya una predicción clave de lo que deberíamos ver en este tipo de efecto de marea si hubiere un océano subsuperficial en Europa”.

Futuras misiones espaciales a Europa podrían confirmar las ubicaciones y tamaños exactos de los respiraderos y determinar si se conectan a reservas líquidas subsuperficiales. Es una importante noticia para misiones como JUICE(JUpiter ICy moons Explorer) de la ESA, una nave cuyo lanzamiento está planeado para 2022, y que apunta a explorar a Júpiter y tres de sus lunas más grandes: Ganímedes, Calisto y Europa.

Fuente: Space Telescope

http://www.cosmonoticias.org/descubren-columnas-de-vapor-de-agua-en-la-luna-europa/

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