WISE volverá a la vida para cazar asteroides


Una nave en hibernación ha sido llamada nuevamente a servicio. La sonda WISE (Wide-field Infrared Survey Explorer) de la NASA que ha estado hibernando en una órbita polar alrededor de la Tierra durante dos años despertará el próximo mes (septiembre) para encontrar más asteroides potencialmente peligrosos, y quizá buscar un asteroide que la agencia estadounidense pueda capturar y explorar en el futuro.

“La misión WISE consiguió los objetivos de su misión y también cuando NEOWISE extendió la ciencia aún más allá en su sondeo de asteroides. Ahora la NASA está extendiendo este registro de éxitos, lo que mejorará nuestra capacidad de encontrar asteroides potencialmente peligrosos (PHAs), y apoyará la nueva iniciativa de asteroides”, dijo John Grunsfeld, administrador adjunto de ciencia de la NASA. “La reactivación de WISE es un excelente ejemplo de cómo estamos haciendo uso de las capacidades existentes a través de la agencia para alcanzar nuestro objetivo”.

WISE fue lanzado en diciembre de 2009 y examinó completamente el cielo en luz infrarroja aproximadamente 1,5 veces, buscando las estrellas más frías, las galaxias más luminosas del Universo y algunos de los asteroides y cometas cercanos a la Tierra más oscuros. Capturó más de 2,7 millones de imágenes de objetos en el espacio, desde galaxias lejanas a asteroides y cometas cerca de la Tierra.

Sin embargo, a principios de octubre de 2010, después de completar su misión de ciencia primaria, el telescopio se quedó sin refrigerante para mantener fríos sus instrumentos. Pero dos de sus cámaras infrarrojas permanecieron operativas, las que aún son óptimas para buscar asteroides, así que la NASA extendió la sección NEOWISE de la misión WISE por cuatro meses, con el propósito principal de cazar más asteroides y cometas, y para finalizar un escaneo completo del cinturón principal de asteroides.

La misión NEOWISE completó un barrido completo del cinturón principal de asteroides, y durante 2010, NEOWISE observó alrededor de 158.000 cuerpos rocosos de los aproximadamente 600.000 objetos conocidos. Los descubrimientos incluyeron 21 cometas, más de 34.000 asteroides en el cinturón principal entre Marte y Júpiter, y 135 objetos cercanos a la Tierra.

“Los datos recolectados por NEOWISE hace dos años han probado ser una mina de oro para el descubrimiento y caracterización de la población de NEOs”, dijo Lindley Johnson, ejecutivo del programa NEOWISE de la NASA en Washington. “Es importante que acumulemos tanto de este tipo de datos como sea posible mientras la nave WISE siga siendo un recurso viable”.

Ahora, WISE buscará nuevamente asteroides con una nueva misión extendida de tres años para buscar más PHAs así como también asteroides aptos para futuras misiones de exploración humana.

La NASA dijo que esperan que WISE use su telescopio de 40 centímetros y sus cámaras infrarrojas para descubrir unos 150 NEOs previamente desconocidos y caracterizar el tamaño, albedo y propiedades térmicas de alrededor de otros 2.000, incluyendo algunos que podrían ser candidatos para la iniciativa de exploración de asteroides recientemente anunciada por la agencia.

“El equipo está listo y después de una verificación rápida, empezaremos con buen pie”, dijo Amy Mainzer, investigador principal de NEOWISE en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

Fuente: Universe Today

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