Astrónomos buscan galaxias reliquias, inalteradas desde el Universo primitivo


Estudian si en el cúmulo de Perseo se encuentra el primer candidato “serio” a ser uno de esos objetos que tendría casi la edad del cosmos

Astrónomos del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) buscan galaxias masivas “reliquias”, es decir, que hayan permanecido inalteradas desde su formación y, por lo tanto, conserven las características del Universo primitivo, lo que a su vez sirve para poner a prueba el modelo cosmológico.
El investigador del IAC Ignacio Trujillo explica que su grupo, que estudia el número predecible de galaxias masivas reliquias, estudia actualmente si en el cúmulo de Perseo se encuentra el primer candidato “serio” a ser uno de esos objetos que tendría “casi” la edad del Universo.
Parte de las características que apuntan a esta posibilidad son las de que la galaxia sea muy densa, es decir, con muchas estrellas contenidas en un volumen muy pequeño. El objetivo es encontrar objetos que se formaron muy al inicio del Universo y que se hayan quedado “congelados” desde ese momento, esto es, que no hayan sufrido ningún fenómeno o mecanismo que los hayan alterado.
Las galaxias son agrupaciones de miles de millones de estrellas que evolucionan con el tiempo, pues inicialmente se forma un gran bloque de objetos estelares y progresivamente se suman otras, se fusionan, con galaxias “satélite” más pequeñas. Es un proceso de acreción similar al canibalismo, ya que unas galaxias se van “comiendo” a otras.
Este proceso sucede en un 99 por ciento de las galaxias y el pequeño porcentaje restante no se ha fusionado con otras quizás por estar aisladas, sin material a su alrededor que poder “acretar”. Conseguir encontrar objetos que no se hayan fusionado con otras galaxias, de manera que conserven sus propiedades químicas iniciales, sería comparable a tener “una ventana abierta al Universo primitivo”, explica el astrónomo.
El trabajo de este grupo de investigadores del IAC es predecir con simulaciones cuántas de esas galaxias masivas deberían haber quedado intactas y compararlas con cuantas se ven, y si el modelo cosmológico que utilizan los astrónomos predice bien cuántos objetos de este tipo se han quedado “congelados”.
“Es una de las mejores maneras de contrastar si nuestro modelo cosmológico funciona, puesto que falla en algunas cosas”, detalla Ignacio Trujillo. En concreto, el modelo cosmológico es adecuado para predecir cómo se distribuyen las galaxias a gran escala en el Universo pero a escala más pequeña, como a la hora de determinar cómo se ha formado la Vía Láctea u otra galaxia, predice un mayor número de galaxias satélites de las que se observan.
En definitiva, señala el investigador, se intenta “hacer un test” al modelo cosmológico para entender si está fallando en una lucha continua entre la teoría y las observaciones para irlo ajustando. Pero además se intenta comprender cómo se agruparon las estrellas al inicio del Universo para formar las galaxias, que no tenían los mismos elementos químicos en sus condiciones iniciales que en la actualidad.
“La Vía Láctea o la galaxia de Andrómeda tenían una pinta bastante diferente en sus inicios”, indica Trujillo como ejemplo. En el Universo primitivo las galaxias se formaron con estrellas que se agrupaban muy juntas, muy densas, unas condiciones en la que no se puede formar vida porque al estar tan cercanas se emite mucha radiación.
El ambiente “tranquilo” del planeta Tierra está provocado precisamente por el hecho de que el Sol está lo suficientemente lejos del centro de la Vía Láctea, el núcleo a partir del cual la galaxia comenzó el proceso de acreción de otras estrellas exteriores.

 

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